בלחיצה אחת, קציר דואר אלקטרוני עצום

עוד בימיו הראשונים של הדואר האלקטרוני, משפחת מקאליסטר מרנצ'ו סנטה פה, קליפורניה, חלקה מחשב אחד, עם חשבון America Online ומודם חיוג איטי. בדיקת דואר אלקטרוני הייתה מטלה סיזיפית.

כל שם מסך היה צריך להיות מחובר בנפרד: משתמש מחובר היה צריך להתנתק מ-AOL כדי שבן משפחה אחר יוכל לחייג מחדש ולהיכנס. (זה השתנה בסתיו 1998, כאשר AOL הציגה את התכונה ''מתג שם מסך'').

''זה היה כל כך כואב'', אמר קרייג מקאליסטר, שבנותיו כעת בנות 14 ו-17. ''זה היה התנצחות מתמדת על תורו של מי''. מה שהוסיף לתסכול, הבנות היו נכנסות בעמל רב רק כדי לסבול מאכזבה. אם לא היה להם דואר אלקטרוני.

''אשתי אמרה, 'זה מגוחך - חייב להיות משהו'. ''

למעשה, היה משהו. מר מקאליסטר, שהרקע שלו הוא בשיווק של מוצרים ארוזים, מצא תוכנה שבדקה כמה חשבונות דואר אלקטרוני בו-זמנית, אבל שום דבר שכלל את AOL. אז באמצע 1999, הוא הקים את Tiburon Technology, גייס שני מתכנתים ופיתח משהו שכן: ePrompter.

EPrompter (eprompter.com) שולטת כעת בקטגוריה המעורפלת יחסית של תוכנות הודעות דואר אלקטרוני, הפונה לאלו שאוהבים לבדוק וגם לאלה ששונאים. זה הורד חצי מיליון פעמים מה-Download.com של Cnet, מסלקה לתוכנות להורדה.

EPrompter מאפשר למשתמש לבדוק עד 16 חשבונות דואר אלקטרוני - כולל AOL, חשבונות POP3 בשימוש נרחב וחשבונות חינמיים מבוססי אינטרנט כמו Hotmail ו-Yahoo - בלחיצה אחת בלבד. זה זכה לעלייה בחודשים האחרונים כאשר Hotmail ויאהו הטילו עמלות שנתיות (19.95 ו-$29.99, בהתאמה) עבור שירותים מסוימים, כולל העברת דואר אלקטרוני. במילים אחרות, משתמשים שרוצים לשמור על חשבונות בחינם יצטרכו לעשות הרבה קליקים.

EPrompter התפתח לכלול כמה פונקציות דואר אלקטרוני כמו היכולת להשיב ולהגדיר פנקס כתובות. עם זאת, הוא לא שומר הודעות יוצאות או מוריד קבצים מצורפים, הוא לא מגיע בגרסת מק, והוא יכול להאט מחשבים עם זיכרון לא מספיק.

זה בחינם, אם כי ייתכן שתוטל עמלה תוך מספר חודשים. שירותים דומים כוללים את AvirMail ו-@nyMail, אשר בודקים פחות חשבונות ואינם בודקים את AOL. תוכניות אחרות, כמו העטלף, בודקות חשבונות רבים כחלק מתוכנית דואר אלקטרוני מורכבת יותר ויכולות להיות קשות למתחילים.

מר מקאליסטר אמר שלמשתמש הדואר האלקטרוני הטיפוסי יש ארבעה חשבונות: לשימוש עסקי, שימוש אישי, קניות מקוונות, רשימות תפוצה, צ'אט חסר שכל וכדומה. לג'יין פרנץ', מתכנתת מחשבים בהרנדון, וושינגטון, יש שבעה.

'זמן זה כסף', אמרה גב' צרפתי, שבדרך כלל מבלה מספר שבועות במשרד של לקוח לפני שהיא עוברת לפרויקט אחר. ''אם הייתי ניגש לכל החשבונות שלי, זה לוקח זמן מהלקוח. או שאני לא מחייב את הלקוח או ששעת הצהריים שלי הופכת קצרה מאוד''.

היא חיפשה תוכנה כדי להפחית את השיגעון של הבדיקה, היא מצאה את ePrompter ומצאה חן בעיניה. 'אם הייתה לי הודעה דחופה, הייתי יכולה לקבל אותה מוקדם יותר כי אני יכולה לתפוס אותה בעבודה במקום לחכות עד שאגיע הביתה', אמרה.

בדיקה מהירה מועילה גם לנוסעים. תוכנית הודעות על המחשב הנייד יכולה למזער את עלות הצ'ק ממלונות או ממקומות אחרים הגובים חיובים לדקה.

קצת יותר ממחצית ממשתמשי ePrompter הגדירו את התוכנית לבדיקה במרווחים של חמש דקות או פחות, אמר מר מקאליסטר. אלה עם מודם בחיוג יכולים להשתמש בחיוג אוטומטי, ''כדי שתוכל ללכת לישון, וכשתתעורר כל הדואר שלך אוחזר'', אמר.

הדחף לבדוק דואר אלקטרוני ללא הרף הוא חזק, אמר דייוויד גרינפילד, פרופסור לפסיכיאטריה בבית הספר לרפואה של אוניברסיטת קונטיקט, שחוקר התמכרות לאינטרנט.

'זה כמו הימורים - אתה לא יודע מה אתה הולך לקבל, ואולי תקבל משהו מעניין או מהנה', אמר. ''סוג כזה של חיזוק לסירוגין עמיד מאוד בפני הכחדה''.